Horti China 2018: Progrès de l'essai S&A sur la récolte de bleuets dans une nouvelle ferme en Chine

Comment cultiver des myrtilles de qualité en contre-saison dans un climat subtropical humide, à la limite de l'aire de croissance d'une baie dont les cousins ​​sauvages prospèrent dans la toundra arctique? «Vous devez toujours rechercher une amélioration continue, essayez toujours de faire un peu mieux», déclare Oliver Davies de S&A Fresh Produce, basé au Royaume-Uni, qui effectuera des essais commerciaux sur une récolte de bleuets d'hiver de sa ferme nouvellement établie dans la province du Yunnan, au sud-ouest de la Chine. «Un changement peut être trop petit pour voir un effet. Mais ajoutez 20 petits changements et vous verrez une grande différence. "

Produire un rapport s'est entretenu avec Davies lors de la China Green Week et du salon Horti China la semaine dernière à Shanghai, où il était présentateur au "Berry Fruit Technology Forum - Lancement du 2ème Congrès International de la Fraise".

Davies fait partie de la quatrième génération de sa famille à travailler dans l'agriculture et la production. Son père, John, a fondé le S&A dans les années 90, après être passé de la culture de pommes de terre à la culture de fraises dans des polytunnels sur sa ferme du Herefordshire, en Angleterre. Depuis lors, l'entreprise est devenue un producteur et acheteur mondial de fruits et légumes avec un accent sur les fraises, les framboises, les mûres et les myrtilles. S&A est le plus grand producteur de fraises au Royaume-Uni et, en plus de la nouvelle ferme en Chine, exploite des fermes en Espagne et au Chili. Il est également fourni aux supermarchés à travers le Royaume-Uni et l'Europe.

Oliver travaille dans l'entreprise familiale depuis qu'il a commencé à cueillir des fraises à 13 ans. Il est venu à Shanghai en 2013 pour créer la succursale Asie-Pacifique de la société, où il occupe désormais le poste de directeur des opérations. Au cours de ces premières années en Chine, S&A a acheté une grande partie des fruits d'Amérique du Sud pour les vendre ici. Mais, selon Davies, «après avoir été en Chine pendant environ 18 mois et avoir réalisé la difficulté de fournir des myrtilles de très bonne qualité depuis l'étranger en raison du temps de transit, j'ai vu que l'avenir était d'établir une opération en pleine croissance en Chine. ».

Ensuite, Davies a passé les prochains mois 18 à parcourir la Chine à la recherche d'un lieu propice à cette opération avant de s'installer dans le Yunnan.

Les régions du nord du Yunnan abritent déjà des groupes bien établis produisant des variétés de bleuets du nord de la brousse. Mais S&A a finalement choisi d'établir sa ferme dans la préfecture de Xishuangbanna, dans le sud du Yunnan, qui ne voit jamais de neige et ne répond pas aux besoins de refroidissement des plantes des hautes terres du nord. Par conséquent, S&A a planté deux variétés à feuilles persistantes propriétaires, avec des plans pour introduire plus de nouvelles variétés dans les années à venir. Mais le temps chaud et pluvieux de la mousson d'été est mieux adapté aux bananes qu'aux myrtilles, ce qui signifie que l'équipe de Davies doit toujours être à l'affût des infections fongiques et autres ravageurs et agents pathogènes.

La raison pour laquelle S&A est prêt à tolérer cet environnement de croissance difficile est qu'elle espère réussir l'exploit impressionnant d'être «totalement contre-saisonnière pour la principale production nationale de myrtilles en Chine», qui s'étend approximativement d'avril à septembre. S&A est en mesure d'offrir aux consommateurs chinois des myrtilles produites dans le pays comme une alternative plus fraîche aux importations en provenance du Pérou et du Chili qui ont une empreinte carbone inférieure. L'expédition par mer de myrtilles fraîches du Chili prend 21 jours, tandis que les baies de la ferme S&A dans le Yunnan peuvent atteindre les consommateurs des villes de la côte est en seulement deux jours. S&A pourrait même commencer à mettre ses baies nationales sur les tablettes en octobre, pendant l'écart entre la fin de la saison traditionnelle des myrtilles en Chine et l'arrivée des fruits importés.

Ne pas produire pendant le même temps que le reste de la Chine aidera également S&A à éviter les problèmes de bas prix dus à une offre élevée et à une qualité irrégulière qui posent un défi pour la récolte de bleuets.

"Il y a cinq ans, qui aurait pensé que vous auriez des bleuets chinois en octobre?" Dit Davies. La prouesse de persuader la production hivernale de la Chine repose sur un investissement important dans les infrastructures, un savoir-faire technique, des pratiques de gestion rigoureuses et d'énormes fichiers de données sur les propriétaires de cultures de plants de bleuets.

«Au Royaume-Uni, nous avons tout un laboratoire scientifique dédié à la collecte d'échantillons dans nos fermes du monde entier», déclare Davies. Les myrtilles de la ferme Xishuangbanna sont cultivées entièrement sur substrat, comme dans la plupart des fermes S&A. Il poursuit: «Nous faisons l'analyse du substrat, l'analyse de l'irrigation goutte à goutte, l'analyse du drainage, l'analyse des feuilles; nous avons maintenant notre propre système informatisé de gestion de la croissance que nous développons depuis dix ans parce que nous avons toutes ces données. Et cela devient presque comme l'intelligence artificielle maintenant en termes de rétroaction à nos producteurs. Nous comptons sur la contribution de nos producteurs au système sur ce qu'ils pensent devoir faire, puis l'ordinateur répond avec ce qu'il pense devoir faire. Et s'ils sont tous les deux d'accord, ils le font. "S'ils ne sont pas d'accord, alors c'est une conversation à avoir à un niveau supérieur."

S&A a également payé une prime sur les coûts de construction pour importer la quasi-totalité de sa nouvelle opération de culture en Chine depuis l'étranger, des plants de bleuets eux-mêmes au substrat, en passant par les systèmes d'irrigation et les couvertures en plastique pour les serres. «Il s'agit de notre premier projet en Chine, et nous voulions nous assurer qu'il n'échouerait pas si nous achetions quelque chose que nous ne savions pas», déclare Davies. «C'est un gros investissement, donc nous voulions nous assurer d'avoir tout ce que nous savons qui fonctionne pour commencer, et à mesure que nous nous développons, nous allons obtenir plus de produits de Chine.

Bien sûr, ce gros investissement pour bien faire les choses du premier coup signifie beaucoup de temps pour obtenir des rendements. «Tout ce que nous faisons est très durable», déclare Davies. «C'est un coût très élevé, mais notre vision est à long terme. Nous ne cherchons pas à entrer ici, à vendre et à sortir. Il note que toutes les infrastructures que S&A a construites sur sa ferme de Xishuangbanna sont conçues pour durer au moins 25 ans et peuvent résister à des vitesses de vent allant jusqu'à 140 km / h.

Alors qu'il s'attend à ce que la ferme atteigne la production commerciale de myrtilles dans les saisons à venir et le développement du marché dans les décennies à venir, Davies est optimiste et se félicite de la participation de marques bien connues telles que Joyvio ou Driscoll's, qui cultivent également des myrtilles dans le Yunnan.

"La consommation en Chine est une fraction de ce qu'elle est au Royaume-Uni, et le Royaume-Uni ne représente que la moitié de ce qu'il est aux États-Unis", explique Davies. Par conséquent, le marché a un grand potentiel. Mais la plupart des consommateurs en Chine n'ont jamais essayé un bleuet, les producteurs doivent donc livrer des fruits de très bonne qualité pour que les consommateurs souhaitent continuer à acheter. Certaines des autres marques bien connues font du bon travail en augmentant le marché, ce qui nous aide tous. En termes de concurrence, je vois vraiment ma concurrence en tant que producteurs de bleuets de mauvaise qualité, car ils dissuadent les consommateurs d'acheter à nouveau des bleuets.

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