Un projet de robotique indique un «changement radical» dans la productivité de la récolte de baies

L'approche de l'IA modélise les compétences des travailleurs et les besoins de la ferme pour déplacer les fruits des cueilleurs aux stations d'emballage plus rapidement et de manière plus rentable.

Un nouveau projet de recherche de Performance Projects et de l'Université de Lincoln développe une "solution d'association homme-robot" à faible coût utilisant l'IA pour maximiser l'efficacité du travail humain disponible.

L'approche de l'IA est testée à Clock House Farm dans le Kent pour modéliser les compétences des travailleurs et les besoins de la ferme dans le but de déplacer les fruits des cueilleurs aux stations d'emballage plus rapidement, efficacement et à moindre coût.

L'objectif est de parvenir à un « changement de jeu » dans la productivité de la culture des fruits à baies et d'aider ainsi à remédier à la pénurie de main-d'œuvre bien documentée dans le secteur.

Le projet s'appelle Co-FRUIT (Collaborative Fruit Retrieval Using Intelligent Transportation). Dans le cadre de la recherche, un véhicule électronique léger automatisé a été développé qui transporte les plateaux vides vers les collecteurs et les plateaux pleins vers les stations d'emballage.

La technologie de l'IA est utilisée pour associer des chiens robotiques à des cueilleurs humains afin qu'ils arrivent à un endroit pratique au moment opportun, à l'aide de capteurs, pour cueillir les fruits et les emmener ensuite à l'usine de conditionnement.

Elizabeth Sklar, professeure à l'Université de Lincoln, dirige le projet. "Les travailleurs humains sont payés à la pièce, nous savons donc à peu près à quelle vitesse ils peuvent reprendre", a-t-il expliqué. "Cela signifie que nous pouvons modéliser le moment où chaque cueilleur sera prêt pour qu'un robot cueille ses fruits, afin qu'ils n'aient pas à passer du temps à appuyer sur un bouton puis à attendre que le robot arrive."

Bien sûr, des développements comme celui-ci nécessiteront une communication efficace entre les humains et les robots lorsqu'ils opèrent dans la même zone de la ferme. Pour faciliter cela et assurer la sécurité des travailleurs, les experts en robotique de l'Université de Lincoln, Simon Pearson et Marc Hanheide, développent une sorte de langage des signes afin que les travailleurs puissent dire à un robot de se rapprocher, de reculer, de s'arrêter, d'aller à gauche ou à droite.

"La grande transition au cours des 15 prochaines années est que l'industrie aura besoin de solutions hybrides", a déclaré Sklar. "Vous n'allez pas prendre le contrôle d'une ferme, actionner un interrupteur et dire : 'Lundi, tous les robots sont là et nous n'avons plus besoin de personne.' Par conséquent, nous devons développer des systèmes qui permettent aux humains et aux robots de communiquer efficacement lorsqu'ils fonctionnent côte à côte.

Le projet, qui a débuté début mai 2022, sera achevé d'ici la fin octobre 2023. L'objectif est de développer un système de navigation abordable pour la récupération des fraises de table qui coûte moins de 500 £ et pourrait aider les producteurs à économiser de l'argent sur les coûts de matériel en jusqu'à 90 %.

Selon les chercheurs, les systèmes intégrés de planification et d'ordonnancement en cours de développement promettent des économies allant jusqu'à 20 % sur les coûts de la main-d'œuvre humaine et une réduction de 5 à 10 % sur le temps des chefs d'exploitation.

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